Oost NL

Varibel Innovations

Varibel Innovations uit Arnhem ontwikkelt unieke brillen met ingebouwde gehoorapparaten, waardoor slechthorenden ook in drukke ruimten een gesprek kunnen voeren. Het is de droom van grondlegger Marc Sipkema met deze hoorbrillen wereldwijd het sociale leven van slechthorenden te verbeteren. Met steun van Oost NL en investeerder Rodney Broos van Bexon Capital moet die ambitie worden waargemaakt.

Gehoorbrillen zijn er al vele jaren. Wat maakt de gehoorbrillen van Varibel zo bijzonder?
Marc Sipkema: “De Varibel is niet alleen een elegante hooroplossing, maar slechthorenden kunnen daadwerkelijk alles weer verstaan zelfs in lawaaiige omstandigheden. Traditionele gehoortoestellen versterken vooral het omgevingsgeluid vanaf de achterkant, omdat ze achter het oor zitten. Je ziet slechthorenden daarom in drukke ruimten vaak hun gehoorapparaat uit doen. De Varibel heeft in de pootjes van de bril vier kleine microfoons geplaatst. Hierdoor wordt het geluid van de voorkant versterkt, dus van degene waarmee de slechthorende in gesprek is. Daarnaast wordt het omgevingsgeluid gedempt, dat van de zij- en achterkant komt.”

Rodney Broos: “Bestaande hoorbrillen zijn brillen met een gehoorapparaat eraan vast. Bij ons is de techniek geïntegreerd in de bril zelf. Sterker nog, we maken juist gebruik van de lengte van de brilveer, waardoor we meer microfoons kunnen plaatsen. Fabrikanten van traditionele gehoortoestellen moeten juist hun apparaten kleiner maken, omdat mensen zich ervoor schamen.”

Hoe groot is het probleem voor slechthorenden?
Marc: “Het probleem wordt steeds groter, omdat mensen ouder worden. Wereldwijd heeft 10% van de bevolking problemen met horen. 80% van die mensen doet er niets aan. De belangrijkste reden is dat ze weten dat in drukke ruimten een gehoorapparaat niet werkt. Dat zorgt ook voor sociale problemen. Slechthorenden gaan niet naar een restaurant, omdat ze daar de hele avond alleen maar staan te knikken zonder dat ze echt meekrijgen wat er wordt gezegd. Sommigen durven niet te solliciteren, omdat ze niet weten in welke omgeving ze komen te werken. Varibel heeft dat probleem opgelost.”

Wereldwijd heeft 10% van de bevolking problemen met horen

Varibel klinkt als een fantastische oplossing van een groot probleem, maar waarom heeft dan nog lang niet elke slechthorende een Varibel hoorbril?
Marc: “De wereld van de audiciens en de huidige, belangrijkste gehoorapparaatfabrikanten is traditioneel. Voor hen is de Varibel een lastig product om te verkopen, omdat het een andere, innovatieve werking heeft dan traditionele gehoorapparaten. Wat moeten ze tegen hun klanten zeggen? Dat de bestaande gehoorapparaten in drukke ruimten niet werken, terwijl hun business daar nu nog volledig op draait?”

Rodney: “Ons product is zo innovatief, zo anders. We denken wel eens: misschien is het wel te revolutionair. Wij zetten de Varibel daarom nu ook meer neer als een niche product, een gehoorbril die je opzet voor speciale gelegenheden als het druk is. Maar wij zijn ervan overtuigd dat de Varibel voor de toekomst dé oplossing is. Het is onze uitdaging dat duidelijk te maken aan het publiek.”

Marc: “De Varibel vergt voor mensen wel een investering van 4.000 a 5.000 euro, waarvan een deel wordt vergoed. Een Varibel hoorbril kost hetzelfde als de high end traditionele gehoortoestellen, maar is aanmerkelijk duurder dan de eenvoudigere gehoortoestellen. Wij horen niettemin van iedereen die de Varibel gebruikt, dat de hoorbril elke euro waard is. Neemt niet weg dat we bezig zijn met de ontwikkeling van een goedkopere variant, met minder microfoons. Deze is niet zo krachtig als de huidige Varibel, maar nog altijd veel beter dan traditionele gehoorapparaten.”

Varibel heeft een moeilijke tijd gehad. Wat is daarvan de oorzaak?
Marc: “We hadden een fantastische deal met Beter Horen, die 3.000 brillen van ons zou afnemen in 2008. In het begin was de samenwerking uitstekend. Door veranderingen bij Beter Horen werd de inkoop gecentraliseerd en ons contract opgezegd. Dat was een harde klap. Vooral omdat Beter Horen exclusiviteit had geëist, waardoor we vanaf nul een klantenkring moesten opbouwen. Als ik het moest overdoen, zou ik nooit meer exclusief aan een partij leveren, hoe groot die ook is.”

Wij zijn ervan overtuigd dat de Varibel voor de toekomst dé oplossing is

Varibel is mede overeind gehouden door een investering van Bexon Capital. Rodney, waarom heb je met Bexon geïnvesteerd in Varibel?
Rodney: “Varibel heeft een mooi product en een bewezen concept, dat is duidelijk geworden in de samenwerking met Beter Horen. Daarnaast is het innovatief, zit in een niche markt en heeft de benodigde patenten wereldwijd. Tevens zie ik nog steeds een enorme groeimarkt, ook mondiaal. Voor ons was het belangrijk dat we Marc aan boord hielden. Hij is mister Varibel. Hij weet alles van de hoorbrillen en is enorm gedreven er een succes van te maken.”

Marc: “Ik geniet nog steeds als ik mensen voor het eerst de Varibel opzet en hun reactie zie. Normaal zijn slechthorenden altijd het bokje, met de Varibel kunnen ze weer meedoen.”
 

Ik geniet nog steeds als ik mensen voor het eerst de Varibel opzet en hun reactie zie

Behalve Bexon Capital is ook Oost NL een belangrijke investeerder van Varibel Innovations. Wat voegt Oost NL toe?
Rodney: “Wij investeren in diverse bedrijven en zochten additionele middelen, omdat de ontwikkeling langer duurde dan verwacht. Wij kennen Oost NL al jaren goed. Oost NL is een goede partij om door te pakken. Niet alleen nationaal, maar eventueel ook internationaal. Daarnaast kijken zij altijd met een kritische blik naar wat er bij een bedrijf gebeurt. Ze houden je als het ware een spiegel voor, waardoor je zelf aan het denken wordt gezet. Tenslotte heeft Oost NL een uitgebreid netwerk op diverse vlakken, waarvan we hopen te profiteren.”

Oost NL is een goede partij om door te pakken

Waarom gaat het nu wel lukken met Varibel?
Rodney: “We hebben een mooi product, de vereiste middelen en een goede strategie, dus dit moet een succes kunnen worden. We denken niet dat we snel voor het grote geld kunnen gaan. Dit is een product dat tijd vergt, maar er zeker gaat komen. Ook internationaal.”

Marc: “Het belangrijkste is dat de Varibel echt helpt om mensen beter te laten horen. Ik stop niet voordat we dat aan iedereen duidelijk hebben gemaakt.”

Video impressie